美国卫星撞月:不是一场焰火表演

10月9日上午7点,美国的“半人马座”火箭和LCROSS卫星相隔4分钟,先后撞击在月球南极的凯布斯陨石坑一带。按照NASA的设计,如果月球上存在水冰,此次撞击势必会令水冰蒸发,形成水汽,从而被LCROSS和另外的绕月卫星探测到。不过,此次的撞月行动却没有达到预期的规模。

泰伯网

  LCROSS 在撞月前发回的图像,由NASA 网站公布

泰伯网

  绕月卫星在拍摄的热感图像,上面是撞月前的月底表面热感图,下面是撞月之后的热感图,由NASA 网站发布

  美国卫星撞月——“这不是一场焰火表演”

  3sNews讯,10月9日上午7点,美国的“半人马座”火箭和LCROSS卫星相隔4分钟,先后撞击在月球南极的凯布斯陨石坑一带。按照NASA的设计,如果月球上存在水冰,此次撞击势必会令水冰蒸发,形成水汽,从而被LCROSS和另外的绕月卫星探测到。不过,此次的撞月行动却没有达到预期的规模。

  尽管天气预报说,9日上午八成会下雨,但是约翰。奥尼尔还是一早就来到了卡莱尔游客中心,希望通过天文望远镜,亲眼目睹卫星撞月球的奇观。

  奥尼尔是卡莱尔市当地一个天文协会的副会长。卡莱尔市位于英国西北部,常常阴雨连绵。但奥尼尔仍对观测投入了很大的热情。

  根据很多天文观测组织预测,这次的卫星撞月会造成绚丽的火焰和闪光,撞击造成的云尘将达到40-50公里高。一般来说,只要月球上喷射出超过2公里高的尘暴,人们就能在地球上通过望远镜观测到。这一次NASA的撞月行动,吸引了世界各地的天文爱好者聚集观测。

  撞月的确切时间是美国东部时间7点31分。然而直到奥尼尔收到新闻,说撞月过程已经全部结束,他的望远镜里仍没出现任何奇特的景观。

  这一次,造成观测失败的并不是卡莱尔市糟糕的天气,而是撞月本身。

  根据之后NASA公布的数据,当日卫星撞月所达到的“规模”,并不像预测中那么壮观。撞击月球激起的云尘,大约只有500米高,远远达不到观测所必需的要求,贴着月地表面发生的火焰和闪光,在地球上也无法看到。

  “我们原来以为可以看到,撞击瞬间,云层间会爆出一个小洞,这样我们就见证人类重返月球的第一步。”奥尼尔在接受当地媒体《电报-编年史》(Telegram-Chronicle)采访时说。不过最终,他什么也没有看到。

  很多天文观测者称美国的此次撞月有些“虎头蛇尾”,但是NASA的科学家们却不这样认为。“这并不是一场焰火表演。”美国太空事务顾问艾伦。斯特恩这样回应天文爱好者。而NASA的另一些科学家则认为,之前模拟撞月的壮丽景象并不是来自他们的官方渠道,这些夸大的模拟误导了很多人。对于他们而言,这是一场严肃的实验,最终目标是明确月球表面有没有水。而通过同步绕月卫星传回的图象,记录了撞月过程的大部分信息,这对研究来说已经足够了。在NASA的官方网站上,他们认定这是一场成功的行动。

  水冰传说

  虽然之前美国、中国、日本和印度都已经进行过撞月的尝试,但是9日进行的这次撞月,还是在全世界引起巨大的关注。

  “这次撞击相当于将一辆校车巴士飞快地丢向月球,”彼得。舒尔茨说,“这应该是月球遭遇的最强烈的撞击之一。”舒尔茨来自美国布朗大学,是此次撞击行动的专家之一。

  撞月的卫星共有两个部分,包括一支中空的“半人马座”火箭和由它拖曳的“月球坑观测与感知卫星”(LCROSS)。9日上午7时,在进入月球轨道之后,火箭和LCROSS卫星就会分离,以9000千米/小时的速度向月球南极撞去,撞击瞬间产生的能量相当于引爆1.5吨TNT炸药。

  一开始,人们并没有预料到结果会如此低调。在撞月前夕,甚至有人担忧,这样的撞击会炸毁月球,然后引发地球潮汐,让世界末日提前到来。不少人在网络上质问NASA,为什么一定要在月球上找到水,为此不惜使用极端的方式?

  直接的回答是,如果月球上有水,那么当人类重返月球时,就会在月球当地开发饮用水和制造能源所必需的水。水很重,在太空旅行的过程中,水通常都是最昂贵的负担。

  不过这个原因也暴露出人类的心结:月球的自然条件十分恶劣,但是人类却始终不愿放弃这个离地球最近的“岛屿”,一直锲而不舍地在月球上找水,即使月球比地球上任何一座沙漠都更干燥。

  但是科学家还是认为月球表面应该有少量的水。吹到月球上的太阳风里含有丰富的氢原子,而落在月球上的彗星,则会为其带来氧原子。科学家认为总会有氢、氧结合,在月地表面形成水,尽管量很少。

  今年9月,印度的“月船一号”的发现印证了这一想法。他们没有发现水,却发现很多氢氧结合的水分子,依附岩石、月壤而存在。这一发现随即发表在9月25日的《科学》杂志上,而其他的很多媒体,则已经在报道的同时,开始炮制20年后在月球建立基地的梦想。

  两次撞击

  美国进行的撞月计划,正是基于这种氢氧合成水分的设想。

  在光秃秃的月球上,即使氢氧原子合成为水,也很少有地方可以保留这些水,除了像“凯布斯”(Cabeus)陨石坑这样的地方。

  凯布斯陨石坑位于月球南极,是一个永远不会被太阳照射到的永久阴影带。这里温度常年维持在零下200摄氏度以下,却保证水分子不会在阳光中蒸发殆尽,甚至有着积聚水冰的可能。

  这个凯布斯陨石坑,就是此次“半人马座”火箭和LCROSS卫星撞击月球的目的地。

  NASA撞月计划的设计原理是这样的:如果这里真的存在水冰,那么撞击所产生的高温就会令水冰蒸发。“半人马座”火箭会先撞击月球,4分钟后,LCROSS传感卫星才会进行第二次撞击。4分钟的时间足够LCROSS传回一些有价值的图像了,而另一方面,绕月卫星Diviner将会用红外线光谱,同步拍摄凯布斯陨石坑撞击前后的温度图。

  但撞月结束后NASA并没有立刻公布出这些“有价值”的图像。很多人质疑,这场规模有限的撞击,是否连可供研究的云尘也没能扬起?

  直道10月19日,NASA才开始底气十足地回击这些质疑。在LCROSS拍下的图像中,NASA新发现了一些羽状物质的痕迹,这些羽状目的很有可能就是他们希望得到的目标。

  “关于羽状物质的数据被传回时,我们都松了口气。” LCROSS首席调查员安东尼。克拉普利特说,“现在整个研究组都在忙于分析数据,这些数据的质量非常高,另外关于凯布斯陨石坑表面的图像也很令人激动。”

  那么月球上到底有没有水?克拉普利特称,至少要等到11月中旬才能看到结果。“分析图象上的数据至少需要2周时间。”

猜你喜欢

参与评论

【登录后才能评论哦!点击 登录

  • {{item.username}}

    {{item.content}}

    {{item.created_at}}
    {{item.support}}
    回复{{item.replynum}}
    {{child.username}} 回复 {{child.to_username}}:{{child.content}}